La amenorrea, o la ausencia de períodos menstruales, puede deberse a una falta de señales desde el cerebro a los ovarios. La parte del cerebro que comienza todo el proceso reproductivo es el hipotálamo, que secreta pulsos de “factores liberadores” que estimulan a la glándula pituitaria a liberar hormonas en la sangre que ejercerán efectos en sus órganos específicos. Cuando el hipotálamo no libera cantidades suficientes de la hormona liberadora de gonadotropina, o GnRH, la glándula pituitaria no puede segregar las hormonas gonadotrópicas FSH y LH, y el sistema reproductivo esencialmente se apaga. Esto es similar a un estado pre-puberal, y la mujer no ovulará ni menstruará. Esta llamada amenorrea hipotalámica (HA) a menudo se asocia con estrés físico o mental excesivo y bajos peso corporal y porcentaje de grasa corporal.

Una interrupción mínima de la secreción normal de GnRH puede manifestarse como un defecto de la fase lútea (LPD) en el que la cantidad y la duración de la liberación de progesterona por el ovario después de la ovulación es insuficiente. En la LPD, las pacientes pueden quejarse de que sus fases lúteas son cortas. A veces, el ovario en realidad comienza a liberar algo de progesterona sin ovulación, por lo que a los pacientes (¡y a los médicos!) les parece que existe una ovulación regular o normal cuando este no es el caso.

La irregularidad menstrual es más común en mujeres deportistas que en mujeres no atléticas. Mientras que la prevalencia de la irregularidad menstrual en la población se estima en alrededor del 5%, la prevalencia en atletas femeninas es cercana al 80% en algunos estudios. De hecho, hasta el 25% de las atletas femeninas experimentan el cese completo de sus períodos hasta que dejan de hacer ejercicio. La amenorrea es más frecuente en las mujeres que participan en actividades de ejercicio que resultan en un bajo peso corporal, como el ballet, la gimnasia y las carreras de larga distancia.

La composición corporal es un fuerte predictor de la salud reproductiva. Las mujeres con una mayor proporción de grasa magra parecen ser particularmente susceptibles a las irregularidades menstruales. Las corredoras y bailarinas de ballet tienen una proporción de grasa corporal del 15% que contrasta con el porcentaje relativamente alto del 20% en nadadoras. Sin embargo, se ha observado que la amenorrea atlética puede ocurrir a pesar del peso estable y que las mujeres que dejan de hacer ejercicio pero mantienen el peso pueden reanudar los ciclos menstruales normales. Por lo tanto, es probable que las anomalías metabólicas resultantes de la alteración de la composición corporal contribuyan a las anomalías del generador de pulsos GnRH.

Recientes estudios han demostrado una clara relación entre la composición corporal y el eje reproductivo a través de la liberación de una hormona secretada en el tejido graso llamada leptina. La leptina ejerce un efecto permisivo en la producción cerebral de GnRH, y las mujeres excesivamente delgadas, especialmente las anoréxicas, tienen poca leptina para facilitar la liberación natural de GnRH. Se cree que un déficit de energía debido a un bajo número de calorías de grasa conduce a un balance de energía negativo en atletas, anoréxicos y mujeres con HA aparentemente inexplicable o “funcional”. Este desequilibrio de energía conduce a una tasa metabólica reducida. Los estudios de mujeres con HA en comparación con los controles revelaron que tienen una masa corporal con menos grasa, un 50% menos de grasa y el doble de consumo de fibra. Además, la disminución de la frecuencia del pulso LH hipofisario resultó en una menor LH de 24 horas. Tales cambios en la secreción de LH se revirtieron completamente cuando se incrementó la ingesta calórica para satisfacer las demandas de energía a pesar del ejercicio continuo. Esto sugiere que la restricción de nutrientes y no el aumento de la actividad física per se da como resultado las anormalidades observadas de gonadotropinas. Por lo tanto, es importante optimizar tanto como sea posible cualquier predilección problemática de alimentación o ejercicio que pueda afectar negativamente a la salud reproductiva antes de considerar intervenciones más serias.

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